Descubren el primer lago de agua líquida en Marte

TAMPA.- Un enorme lago subterráneo ha sido detectado por primera vez en Marte, lo que aumenta la posibilidad de que haya más agua y quizá aun vida, afirmaron astrónomos internacionales el miércoles.

Situado bajo una capa de hielo marciano, el lago tiene aproximadamente 20 quilómetros de ancho, indicó el informe publicado en la gaceta Science y dirigido por estudiosos italianos.

Es el cuerpo más grande de agua líquida que se ha hallado en el planeta rojo.

“El agua está allá. Y no tenemos dudas”, afirmó en una conferencia de prensa el coautor Enrico Flamini, directivo de la misión espacial Mars Express, de la Agencia Espacial Italiana (ASI).

Marte es ahora frío, árido y yermo, mas acostumbraba a ser caluroso y húmedo y albergaba un sinnúmero de agua líquida y lagos hace cuando menos tres mil seiscientos millones de años.

Los científicos están deseoso por localizar signos de agua actual, porque tales descubrimientos son clave para descubrir el misterio de si existió vida en Marte en su pasado viejo o bien si podría persistir hoy día.

“Este es un resultado pasmoso que sugiere que el agua en Marte no es un riachuelo temporal, como fue revelado en descubrimientos previos, sino más bien un cuerpo de agua persistente que crea las condiciones para la vida durante largos períodos de tiempo”, afirmó Alan Duffy, maestro asociado de la Universidad de Swinburne en Australia, que no participó en el estudio.

Tener la posibilidad de acceder a fuentes de agua también podría asistir a los humanos a subsistir en una futura misión tripulada a este planeta vecino de la Tierra.

El agua de este lago en particular, no obstante, no sería potable, y se halla a casi 1,5 quilómetros de profundidad de la superficie helada en un entorno hostil y gélido.

Si hay allí dentro formas de vida microbianas es cuestión de discute.

Algunos expertos son incrédulos respecto de esa posibilidad debido a que el lago es frío y salobre, y contiene una una fuerte dosis de sales y minerales marcianos disueltos.

La temperatura es probablemente inferior al punto de congelación del agua pura, pero puede permanecer líquida debido a la presencia de magnesio, calcio y sodio.

“Este es un descubrimiento de excepcional relevancia, y aumentará la especulación sobre la presencia de organismos vivos en el planeta rojo”, afirmó Fred Watson, del Observatorio Astronómico de Australia.

“Sin embargo, se debe tener precaución, en tanto que la concentración de sales necesarias para mantener el agua líquida podría ser fatal para cualquier vida microbiana similar a la de la Tierra”, agregó Watson, que no participó en la investigación.

– Detección de radar –

El descubrimiento se realizó utilizando instrumentos de radar de la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (AEA), lanzada en dos mil tres.

La herramienta se llama Radar Avanzado para la Investigación de la Ionosfera y del Subsuelo de Marte (MARSIS) y fue desarrollada para encontrar agua subterránea enviando pulsos de radar que penetran en la superficie y las capas de hielo.

MARSIS “mide cómo se propagan las ondas de radio y cómo se reflejan de vuelta en la nave”, dijo el estudio. Estas reflexiones “proporcionan a los científicos información sobre lo que se encuentra debajo de la superficie”.

El autor primordial, Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica de Bolonia, Italia, sondeó una zona llamada Planum Australe, situada en el sur de la capa helada de Marte, desde mayo de 2012 hasta diciembre de dos mil quince.

Un total de veintinueve series de muestreos de radar mostraron un “cambio muy brusco en su señal de radar asociada”, dejando a los científicos mapear los contornos del lago.

“El perfil de radar de esta área es afín al de los lagos de agua líquida que se hallan bajo las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia en la Tierra, lo que sugiere que hay un lago subglacial en esta localización en Marte”, señaló el informe.

– Confirmación precisa –

“Esta es la primera masa de agua que se ha detectado, por lo que es muy emocionante”, afirmó a AFP David Stillman, investigador del Departamento de Estudios Espaciales del Southwest Research Institute en Texas, en un e-mail.

Sin embargo, Stillman, que tampoco participó en la investigación, afirmó que es necesario que otra sonda o instrumentos puedan confirmar el descubrimiento.

El científico apuntó que un instrumento de radar de mayor frecuencia elaborado por la agencia espacial italiana, el SHARAD, a bordo de la sonda Mars Reconnaissance lanzada en dos mil cinco no ha podido advertir el agua subterránea.

“Es extraño que el SHARAD no pueda confirmar este descubrimiento. En verdad, el SHARAD no puede atravesar el hielo acá y nadie entiende por qué”, agregó Stillman. “Esto sugiere que algo extraño sucede acá. En consecuencia, soy escéptico sobre este descubrimiento”.

Pero los estudiosos están encantados con el potencial de futuros descubrimientos, porque si se puede encontrar agua líquida en el polo sur de Marte asimismo podría hallarse en otro lugar.

“No hay nada de singular en esta localización a menos que el radar MARSIS de la sonda Mars Express es más sensible a esa zona, lo que quiere decir que seguramente haya depósitos de agua similares debajo de la tierra en todo Marte”, afirmó Duffy.

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